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Otro escándalo más sacude a la investigación científica. Los intereses económicos parecen haberla corrompido totalmente.

Las noticias recientes de China plantean una vez más la cuestión de si se puede confiar en algún aspecto del negocio farmacéutico.

Las acusaciones de soborno en China han llamado la atención de Glaxo y otras compañías farmacéuticas.

Primero, las autoridades chinas anunciaron que estaban investigando a GlaxoSmithKline y otras compañías farmacéuticas por sobornar a médicos, hospitales y funcionarios del gobierno para comprar y recetar sus medicamentos. Glaxo está acusado de usar una agencia de viajes de Shanghai para canalizar al menos $ 489 millones en sobornos.

 

Luego, el New York Times reveló la semana pasada la alarmante noticia de que una auditoría interna de Glaxo encontró serios problemas con la forma en que se realizó la investigación en el centro de investigación y desarrollo de Shanghai de la compañía.

El año pasado, Glaxo pagó $ 3 mil millones para resolver denuncias civiles y penales de, entre otras cosas, la comercialización de medicamentos recetados ampliamente utilizados para tratamientos no aprobados y el uso de sobornos para promover las ventas.

Y en 2009, Glaxo pagó $ 750 millones para resolver los cargos civiles y penales de que las fallas de calidad provocaron una grave contaminación de los productos farmacéuticos en sus operaciones de fabricación en Puerto Rico.

Glaxo es un líder en fraude farmacéutico y mal comportamiento, con otros pesos pesados ​​de la industria muy cerca. Durante la última década, los denunciantes y las investigaciones gubernamentales en los EE. UU. han expuesto una serie interminable de problemas por parte de numerosas compañías farmacéuticas en todas las facetas de la industria, comenzando con documentos de "investigación" fraudulentos utilizados para reforzar la comercialización y continuar con la fabricación de productos contaminados y defectuosos, la comercialización de medicamentos para usos no aprobados y que ponen en peligro la vida y el precio incorrecto de los medicamentos recetados.

Pero la combinación de la cultura corporativa que no cumple con las normas de la industria farmacéutica y la prevalencia de prácticas comerciales corruptas en China y otras economías emergentes podría tener un impacto letal en muchos más consumidores a medida que la industria farmacéutica cambia más las funciones de investigación y desarrollo, las operaciones de fabricación y los esfuerzos de mercadotecnia para esos mercados en crecimiento.

En China, Glaxo supuestamente utilizó la agencia de viajes para otorgar incentivos alegando que los pagos eran para gastos de viaje y reuniones. Glaxo emitió una declaración de Abbas Hussain, presidente internacional de Glaxo, que reconoció que algunos de sus ejecutivos pueden haber "actuado fuera de nuestros procesos y controles que infringen la ley china".

Los funcionarios chinos dicen que están investigando a otras compañías extranjeras (Roche Holding, Sanofi SA, AstraZeneca) por cargos similares.

Si las acusaciones de soborno son ciertas, las compañías farmacéuticas podrían enfrentar cargos en los Estados Unidos por violar la Ley de Prácticas Corruptas en el Extranjero de los Estados Unidos, una ley contra el soborno, así como los cargos de las autoridades chinas. El año pasado, Pfizer pagó $ 60.2 millones y Eli Lilly & Co. pagó $ 29.4 millones a los EE. UU. Para resolver las acusaciones de que habían sobornado a funcionarios del gobierno, incluidos administradores de hospitales y médicos del gobierno, en China y otros países para aprobar y prescribir sus productos.

Pero tener que lidiar con un nuevo policía contra el soborno, China, debería asustar a todas las compañías farmacéuticas y a sus empleados que han participado en el soborno. Cuatro altos ejecutivos nacidos en China en China fueron detenidos originalmente, y la semana pasada, los medios chinos informaron que la policía ha detenido a otros 18 empleados de Glaxo y algunos médicos. Un consultor británico de Glaxo en China también habría sido retenido. Las autoridades chinas pueden mantenerlos a todos bajo custodia siempre que la policía considere que es necesario: ejercer una presión adicional sobre Glaxo y otras compañías farmacéuticas para resolver este asunto.

Si bien las prácticas de Big Pharma en China están acaparando titulares, no hay mucho sobre ellos que sea realmente nuevo. Esas tácticas, el uso de pagos disfrazados de honorarios por hablar y consultar, los viajes de lujo, el sexo y muchos otros incentivos para aumentar las ventas de medicamentos recetados, son técnicas de comercialización propias en los EE. UU. Simplemente se han exportado a mercados emergentes.

Ahora es el turno de China de expresar la misma indignación que los fiscales de EE. UU. Cuando se enfrentaron a una industria recalcitrante que utiliza incentivos ilegales como una estrategia comercial fundamental para vender sus medicamentos recetados.

"Necesito recordar a las compañías farmacéuticas extranjeras que, debido a que ocupan una posición de liderazgo en la industria y obtienen enormes ganancias comerciales, también deben tener una gran responsabilidad con la sociedad y el público", dijo Gao Feng, un funcionario del Ministerio de Seguridad Pública, en una reunión informativa del 15 de julio. "Si bien no esperamos que ellos den un ejemplo moral, esperamos que obedezcan la ley".

Eso puede ser demasiado para esperar de la industria farmacéutica, que ha pagado más de $ 30,2 mil millones en multas civiles y penales a los gobiernos de los Estados Unidos y los estados y continúa enfrentando más acusaciones de irregularidades.

Las aflicciones de las grandes compañías farmacéuticas en China subrayan que la industria, a pesar de las grandes multas y una larga serie de mea culpas públicas, tiene un hábito de fraude que es demasiado rentable como para dejarlo. Encontrar una cura debe ser una prioridad para los reguladores de todo el mundo.

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