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El Sueño

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Cerca del 50% de los adultos tienen algún problema con su sueño, ya sea que simplemente no duerman lo suficiente, que duerman pero no descansen, o tengan dificultad para conciliar o para mantener el sueño.
El sueño es especialmente importante para el aprendizaje y la memoria.

La mayoría de las personas duerme menos tiempo del que debería. Para algunos, 7 a 8 horas serán suficientes, para otros, una mayor cantidad será necesaria.

Los niños de edad escolar, requieren de 9 a 11 horas y los recién nacidos, hasta 18.

Hace décadas, muchas personas, e incluso médicos, pensaban que el sueño era una parte pasiva de la vida, en la cual no sucedía nada como no fuera simplemente recuperar la energía perdida del día anterior. Actualmente sabemos que durante el sueño, nuestro cerebro experimenta períodos de gran actividad, misma que apenas comenzamos a comprender.

Diferentes sustancias químicas que envían señales dentro de nuestro cerebro, llamadas neurotransmisores, tienen gran actividad durante el estado de vigilancia (mientras estamos despiertos) y, otras sustancias químicas diferentes, inician sus actividades cuando dormimos, bloqueando de esta manera a las que estaban activas durante el tiempo que estuvimos despiertos.

La cantidad de sueño que cada persona requiere, depende de muchos factores, uno de ellos es la edad. Los infantes, requieren 16 hrs. en promedio por día, mientras que los adolescentes 9 hrs; para la mayoría de los adultos, 7 a 8 hrs. de sueño será adecuado, aunque algunas personas puedan necesitar tan poco como 5 hrs. o tanto como 10 hrs. sin que esto signifique que tengan algún trastorno especifico del sueño.

La mujer embarazada, particularmente durante el primer trimestre de la gestación, ve incrementada su necesidad de dormir.

Mientras dormimos, pasamos por 5 diferentes etapas de sueño, las 4 primeras son llamadas por sus números y la última fase, es llamada de sueño REM que es el significado de Movimientos Oculares Rápidos en Inglés (Rapid Eye Movement).

Durante el sueño, cambiamos en intervalo de tiempo definidos, de etapas de sueño, iniciándose cada ciclo con la etapa 1 y terminando con la etapa de sueño, REM. Aproximadamente el 50% de nuestro dormir, transcurre en la etapa 2, un 20% en la etapa REM y el resto en las demás etapas.

Etapa 1
Sueño ligero, entramos y salimos de éste en varias ocasiones. Podemos despertarnos con facilidad, recordando diversas imágenes que cursaron por nuestro pensamiento. A muchas personas les ocurren repentinas contracturas musculares, llamadas mioclonía hipnica, estas mioclonías suelen ser precedidas por una sensación de que se va a caer. Además de esto, hay movimientos oculares lentos y en general disminuye el tono muscular.

Etapa 2
Cesan los movimientos oculares, las ondas cerebrales disminuyen, pero aún hay ocasionales ondas rápidas.

Etapa 3
Empiezan a aparecer ondas cerebrales extremadamente lentas, llamadas ondas delta separadas de ocasionales ondas rápidas.

Etapa 4
Se caracteriza por la presencia casi exclusiva de ondas delta, y al igual que en la etapa 3, es muy difícil despertar a una persona en esta etapa de sueño. A ambas etapas se les llama de sueño profundo. No hay movimientos oculares ni otra actividad muscular. Si alguien se despierta en esta etapa, requerirá de un período de ajuste, se sentirá aturdido “groggy” por unos minutos antes de estar alerta completamente. Es en estas etapas del sueño, cuando suelen ocurrir los episodios de terrores nocturnos, enuresis (perdidas involuntarias de orina) así como el sonambulismo.

Etapa REM Al entrar a esta etapa, la frecuencia respiratoria se vuelve rápida e irregular, los ojos se mueven rápidamente en varias direcciones, los músculos sufren una parálisis temporal. La frecuencia cardiaca aumenta, la presión arterial se eleva y los varones pueden sufrir erecciones. Cuando la persona despierta durante esta etapa del sueño, usualmente describe historias bizarras en ocasiones fantásticas o ilógicas llamadas sueños.

Un ciclo completo de sueño, desde el inicio de la etapa 1 hasta el final de la etapa REM dura entre 90 y 110 minutos, pero la duración de cada una de las etapas, varia un poco conforme avanza la noche, las etapas REM se comienzan a prolongar acortándose las de sueño profundo, y para el amanecer, pasamos casi todo el tiempo fluctuando entre las etapas 1, 2 y REM.

Si una persona es despertada luego de que ha dormido ya por más de 30 minutos, ésta puede no recordar exactamente lo que hizo justo al despertarse, sobre todo si vuelve rápidamente a conciliar el sueño.

Esta especie de amnesia relacionada al sueño es lo que puede explicar porque, algunas personas no recuerdan haber apagado el reloj despertador o haber contestado una llamada en la madrugada etc.

Debido a que el estado de alerta y de sueño son influenciados por sustancias químicas cerebrales llamadas neurotransmisores que al enviar sus señales provocan los cambios que favorecen a alcanzan esto estados, algunos alimentos o medicamentos puede interrumpir este balance de señales cerebrales y causar diversos trastornos del sueño.

Las bebidas con cafeína, pastillas dietéticas, medicamentos antigripales, ingesta de alcohol, pueden causar insomnio o dificultades para dormir.

Muchos antidepresivos suprimen el sueño REM. Los fumadores crónicos, especialmente aquellos que fuman grandes cantidades, tienen sueño ligero, una menor cantidad de sueño REM, y suelen despertarse a intervalos de 3 a 4 horas debido a la falta de nicotina.

Algunos otros, intentan resolver el problema del insomnio ingiriendo bebidas alcohólicas pero, solo pueden resolver de manera parcial este problema ya que el alcohol, les provoca también un sueño ligero y menos reparador de lo que sería si lo conciliaran de manera natural.

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